Αρχική Νέα Εκπαίδευση - Επιστήμη Τα σχέδια της NASA για την επόμενη τριακονταετία, του Τάσου Σαραντή

Τα σχέδια της NASA για την επόμενη τριακονταετία, του Τάσου Σαραντή

3


Εναν λεπτομερή κατάλογο των διαστημικών αποστολών που σχεδιάζουν να πραγματοποιήσουν μέσα στα επόμενα 30 χρόνια έδωσαν στη δημοσιότητα οι επιστήμονες της NASA.


Οι προτάσεις τους αφορούν από μετεωρολογικούς δορυφόρους, εξοπλισμένους με κατάλληλα όργανα, που θα υπολογίζουν το σύνολο της βροχής που πέφτει στη Γη, έως τις μακρινές αποστολές που θα αναζητήσουν στοιχεία  για τη γέννηση του Σύμπαντος.


Σε ότι αφορά την τελευταία, τα σχέδια αφορούν την αποστολή του διαστημικού σκάφους Big Bang Observer το οποίο θα μελετήσει την Μεγάλη Έκρηξη από την οποία γεννήθηκε το Σύμπαν πριν από  13,7 δισεκατομμύρια χρόνια. Ο στόχος της αποστολής θα είναι “να προσδιοριστεί τι τροφοδότησε το Μπιγκ Μπανγκ και πώς το Σύμπαν ξεκίνησε και εξελίχθηκε”, εξηγεί ο Πολ Χερτζ, ανώτερος επιστήμονας της NASA στο Γραφείο Διαστημικής Επιστήμης.


Παρόλη την πρόσφατη αποτυχία της αποστολής του διαστημικού σκάφους με ηλιακά πανιά, Cosmos 1, η τύχη του οποίου αγνοείται, οι επιστήμονες της NASA σχεδιάζουν μια ανάλογη αποστολή στο βαθύ διάστημα ενός σκάφους που θα χρησιμοποιήσει ηλιακά πανιά. Το σκάφος θα προωθείται μόνο με τη βοήθεια των φωτεινών ακτίνων του ήλιου, με σκοπό να εξερευνήσει το διαστρικό διάστημα πέρα από το ηλιακό μας σύστημα.


Σε ένα άλλο πρόγραμμα σχεδιάζεται η τοποθέτηση διαστημικών σκαφών που θα λειτουργούν ως “φρουρά” μεταξύ της Γης και του Ηλιου, με σκοπό την παρατήρηση των ηλιακών καταιγίδων που έπονται των εκρήξεων στην επιφάνεια του Ηλιου, οι οποίες έχουν επιπτώσεις στην γήινη ατμόσφαιρα και απειλούν την ασφάλεια των αστροναυτών. Ο στόχος είναι “να προβλεφθούν με ακρίβεια οι χρονικοί περίοδοι που είναι ασφαλείς για τους διαστημικούς εξερευνητές κοντά στη γη”, λέει ο Τιμ Κίλιν, διευθυντής του Εθνικού Κέντρου για την Ατμοσφαιρική Έρευνα στο Μπουλντέρ.


Αυτές οι προτάσεις και αρκετές άλλες είναι ταξινομημένες σε ένα σύνολο έξι “οδικών χαρτών” που προετοιμάζονται από τις επιστημονικές και τεχνικές συμβουλευτικές επιτροπές της NASA, της διαστημικής βιομηχανίας και τα πανεπιστήμια. Στην αρχή προετοίμαζαν 13 τέτοιους χάρτες, αλλά ο νέος διοικητής της NASA, Μισέλ Γκρίφιν, τους μείωσε για να κερδίσει χρόνο. Η Διαστημική Επιτροπή Μελετών της Εθνικής Ακαδημίας των Επιστημών αναλύει τους χάρτες και η NASA θα τους προωθήσει αυτό το καλοκαίρι, προκειμένου να εγκριθούν οι προϋπολογισμοί τους.
 
Κάθε ένας από τους επιστημονικούς “οδικούς χάρτες” διαιρείται σε τρεις δεκαετείς φάσεις που ολοκληρώνονται το 2015, το 2025 και το 2035. Κάθε φάση είναι πιο φιλόδοξη και πιο δύσκολη από την προηγούμενη. Παραδείγματος χάριν, το διαστημικό σκάφος Big Bang Observer δεν θα κατασκευαζόταν πριν το 2025. Μια άλλη αποστολή που θα καθυστερήσει θα είναι και αυτή του διαστημικού σκάφους Black Hole Imager, που θα έχει σκοπό να παρατηρήσει τι συμβαίνει τριγύρω από μια μαύρη τρύπα, ένα αντικείμενο τόσο πυκνό που τίποτα, ακόμη και το φως, δεν μπορεί να δραπετεύσει από αυτό.


Η τρίτη φάση του χάρτη που δρομολογείται κορυφώνεται το 2035, δηλαδή την εποχή που οι πρώτοι άνθρωποι θα προσγειωθούν στον Άρη, στα πλαίσιο του σχεδίου του Τζορτζ Μπους. Για να πραγματοποιηθεί μια ασφαλής επανδρωμένη αποστολή στον Άρη, είναι απαραίτητο να αναπτυχθούν πολλές επιστημονικές εργασίες, προκειμένου να είναι ασφαλής και εφικτή. Παραδείγματος χάριν, δορυφόροι πρέπει να ελέγξουν τη θανατηφόρα ακτινοβολία από τον Ηλιο και το βαθύ διάστημα, ενώ θα πρέπει να βρεθούν μέθοδοι για να εξαχθεί νερό και άλλα υλικά από την Αρειανή επιφάνεια. Η προσπάθεια να προσγειωθεί στον Άρη ένα διαστημόπλοιο, χωρίς αρκετή επιστημονική έρευνα θα ήταν “μια πολύ επικίνδυνη επιχείρηση”, λέσι ο Κίλιν.


Αλλά ακόμη κι αν ένας μελλοντικό Πρόεδρος απέρριπτε τις αποστολές στο φεγγάρι και τον Άρη, λένε οι επιστήμονες, οι οδικοί χάρτες τους θα ήταν ακόμα χρήσιμοι για τις καθαρά επιστημονικές διαστημικές αποστολές. Παρά τα εμπόδια και τις δαπάνες, τα μέλη των επιτροπών ελπίζουν ότι οι οδικοί χάρτες να ανοίξουν τον δρόμο σε ακόμη πιο συναρπαστικές ανακαλύψεις, σε σχέση με αυτές που έγιναν τα προηγούμενα 30 χρόνια  από τους επιστήμονες.


“Η επιστήμη είναι τώρα έτοιμη για να απαντήσει σε μερικές από τις βαθύτερες ερωτήσεις της ανθρωπότητας, όπως το πώς δημιουργήθηκε το Σύμπαν, πώς διαμορφώθηκαν οι γαλαξίες, τα αστέρια και οι πλανήτες που έδωσαν τις απαραίτητες συνθήκες για τη ζωή και επιπλέον, για το εάν υπάρχει ζωή σε άλλους κόσμους”, λένε οι επιστήμονες της NASA.


 


Αναμένοντας την έγκριση των προϋπολογισμών


Αν και οι επιστήμονες της NASA θέτουν στόχους και προετοιμάζουν με κάθε λεπτομέρεια τις επόμενες εξερευνητικές αποστολές, θεωρείται βέβαιο ότι κάποιες από τις αυτές θα καθυστερήσουν ή και θα αναβληθούν ελλείψει χρημάτων, δεδομένου ότι υπάρχει ένας σφιχτός προϋπολογισμός. Οι μελλοντικές επιστημονικές αποστολές υποτίθεται ότι δεν θα κοστίσουν περισσότερο από 6 δισεκατομμύρια δολάρια ετησίως, ποσό ανάλογο με αυτό που η NASA δαπάνησε φέτος για τα για επιστημονικά της προγράμματα.
 
Πάντως, οι σχεδιαζόμενες αποστολές εμπίπτουν σε τρεις κατηγορίες ανάλογα με το κόστος τους: σε αυτές που κοστίζουν από 300 έως 500 εκατομμύρια δολάρια, σε αυτές που κοστίζουν 500 έως 800 εκατομμύρια δολάρια και σ’ αυτές που το κόστος τους φτάνει μέχρι και τα 2,8 δισεκατομμύρια δολάρια. Για παράδειγμα, ένα διαστημόπλοιο για να προσγειωθεί στον Τιτάνα – το μεγαλύτερο φεγγάρι του Κρόνου, με μια ατμόσφαιρα που μοιάζει με αυτήν της πρόωρης γης – θα κόστιζε 1,4 έως 2,8 δισεκατομμύρια δολάρια.


Το ταξίδι του ανθρώπου στον Άρη και το φεγγάρι, ένα ακριβό όραμα του Προέδρου Μπους, θα κοστίσει περίπου 3 δισεκατομμύρια δολάρια κατά το οικονομικό έτος 2007. Μερικοί ερευνητές φοβούνται ότι οι επανδρωμένες αποστολές θα απορροφήσουν τα κονδύλια που προορίζονταν για τις επιστημονικές αποστολές. Αλλοι προτείνουν το συνδυασμό των εξερευνητικών και των επιστημονικών αποστολών, έτσι ώστε να συμπληρώσουν  και να υποστηρίξουν η μία την άλλη.
 
του Τάσου Σαραντή, από την ΗΜΕΡΗΣΙΑ 9/7/05